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Le premier road trip au monde : l’incroyable aventure de Bertha Benz

30 janvier 2020

Depuis le temps que l’on vous parle de road trip, nous avons voulu revenir sur les origines de ce concept ! Il y a plus de 130 ans, le premier trajet longue distance en automobile de l’histoire a été réalisé à travers la campagne allemande ! Voici l’histoire de Bertha Benz, de la première voiture du monde et du premier road trip au monde.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Karl Benz est la première voiture au monde

Depuis 1884, l’ingénieur Karl Benz accompagné de son épouse travaille sur un véhicule autonome pouvant être propulsé grâce un moteur à essence. Dès 1885, après de longues heures passées sur son prototype, M. Benz parvient à faire fonctionner cet engin à trois roues suffisamment bien pour réussir quelques tours dans la cour de son atelier. Malgré avoir réalisé un deuxième puis un troisième modèle de sa voiture appelé « le Teo », l’homme qui est encore aujourd’hui considéré comme l’inventeur de l’automobile, n’obtient que peu de reconnaissance pour son invention et sa situation financière se dégrade. Karl Benz devient alors sceptique quant aux possibilités de commercialisation de sa « motorwagen » à trois roues. Lucide, il sait que sa machine reste très primitive, avec seulement un moteur à combustion interne à quatre temps, monocylindre, de 3 chevaux, n’atteignant pas plus de 16 KM/h.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Inquiète par la situation de plus en plus précaire de la famille, la femme de Karl Benz, Bertha Benz, décide de faire sensation avec l’invention de son mari avec l’espoir de créer un coup marketing et de mettre en lumière la nouvelle invention de son mari. En 1888, animé par l’envie de faire découvrir au plus grand nombre l’invention de son mari et de monter la révolution que cette dernière peux engendrer, Bertha prit le volant de la « Teo » direction Pforzheim. Une petite ville où habite sa mère, située à un peu moins de 100 kilomètres de la maison familiale. Elle recruta ses deux fils, Eugen 15 ans et Richard 13 ans, en sachant pertinemment qu’elle aurait besoin d’aide, notamment à cause de la faible puissance du moteur. Il faudrait très certainement pousser la voiture sur certaines des collines les plus raides.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Selon ses mots « Karl n’aurait jamais permis cela ». C’est pourquoi, avant son départ Bertha Benz, ne demanda aucune permission pour effectuer ce trajet. Au lieu de cela, elle planifia l’audacieux voyage en voiture à son insu et partit tôt un matin d’août 1888, avant que son mari ne se réveille. Étant donné que les stations-service n’existaient pas à cette époque, que les routes en terre étaient difficiles, que les chevaux y circulaient, et que l’automobile de Benz était difficile à manœuvrer et peu fiable, ce voyage fut extrêmement compliqué. Mais Bertha était une femme très ingénieuse et déterminée à surmonter tous les obstacles. Afin d’effectuer les plusieurs pleins nécessaire au trajet, l’histoire raconte que Bertha s’est arrêté devant plusieurs pharmacies pour acheter de la ligroïne (éther de pétrole), un type de détergent pouvant aussi servir de carburant. Outre la difficulté des chemins de terre, d’autres problèmes se sont posés aux trois premiers automobilistes de l’histoire. Ils ont découvert que la voiture ne pouvait pas monter les collines sans être poussée. Bertha en fit part à Karl, qui ajouta plus tard de meilleurs rapports.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Forte de son ingéniosité, Bertha utilisa également ses accessoires féminins pour se sortir de situation compliquée. En utilisant son épingle à cheveux pour réparer un bouchon dans la conduite du carburant ou sa jarretière pour isoler le câble d’allumage électrique lorsqu’il s’est brisé, Bertha Benz et ses deux fils réussissent finalement à arriver à Pforzheim. Même si le trajet de 95 kilomètres de Mannheim à Pforzheim peut sembler banal aujourd’hui, à l’époque Bertha Benz et ses deux enfants ont dû s’arrêter environ tous les 15 kilomètres pour refroidir l’eau, remettre de l’essence ou encore demander à un cordonnier de clouer des bandes de cuir sur les sabots de freins en bois usé par le trajet. Une véritable aventure itinérante, relevante déjà à l’époque de l’esprit contemporain du road trip.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

D’abord fou de rage de découvrir que sa femme était partie avec son invention, sans lui en avoir parlé, Karl Benz finit par pardonner à sa femme. L’histoire de Bertha fit évidemment grand bruit à l’époque et la réussite qui fuyait la famille Benz depuis la création des premiers prototypes arriva enfin. La société Benz & Co prospéra à la suite de cette saga et son mari la félicita plus tard en prononçant ces mots : « Elle était beaucoup plus courageuse que moi, et elle fit un voyage décisif pour le développement de la voiture à moteur ». Le mois suivant, Karl Benz exposait à Munich une version plus sophistiquée de la voiture, remportant une médaille d’or et attirant l’attention de la presse. Le coup de publicité de Bertha avait fonctionné et l’histoire de Mercedes-Benz était en marche.

Bertha Benz et le premier road trip au monde

Il n’est pas exagéré de dire que le premier road trip de l’histoire est donc intimement lié au développement de l’automobile et a surtout été entrepris par une femme ! Un pied de nez à la société ayant toujours perçu l’automobile comme une machine particulièrement masculine. L’automobile et le road trip n’auraient sans doute jamais connu un tel succès sans le courage et le savoir-faire d’une femme aventureuse. Une réplique fidèle du véhicule utilisé par madame Benz dans cette folle aventure se trouve au musée Mercedes-Benz de Stuttgart en Allemagne.

Mercedes-Benz à également rendu hommage à Bertha Benz grâce à ce film retraçant son aventure.

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